Πολλοί καταναλώνουν αλκοόλ και ναρκωτικές ουσίες ή επιδίδονται σε τυχερά παιχνίδια χωρίς ωστόσο να αντιμετωπίζουν κανένα απολύτως πρόβλημα. ωστόσο, ορισμένοι, σε µία δεδομένη στιγμή της ζωής τους, διαπιστώνουν πως «έχουν ξεπεράσει τα όρια» και πως, λόγω της «εξάρτησής» τους, αδυνατούν να πάρουν λογικές αποφάσεις.
Τα σημάδια του εθισμού είναι πολλά και εξαρτώνται φυσικά τόσο από το πρόβλημα, όσο και από το άτομο. Η χρήση ναρκωτικών ουσιών µετατρέπεται σε πρόβλημα όταν:
• Επιδρά στην ψυχική, πνευματική και σωματική υγεία του ατόμου.
• Οδηγεί σε παρόνοµες πράξεις και δραστηριότητες (όπως για παράδειγμα επικίνδυνη οδήγηση σε κατάσταση µέθης ή η κατοχή και χρήση παράνομων ναρκωτικών ουσιών).
•  Θέτει σε κίνδυνο την οικονομική κατάσταση του ατόμου.
• Απειλεί την αρμονία των οικογενειακών και φιλικών σχέσεων.
• Επιδρά αρνητικά και υπονομεύει την εργασία.